Qué es la diarrea?

La diarrea son heces blandas y acuosas que suceden tres o más veces al día.

La diarrea puede ser aguda, persistente o crónica:

La diarrea aguda es un problema común que normalmente dura 1 ó 2 días y desaparece por sí misma.

La diarrea persistente dura más de 2 semanas y menos de 4 semanas.

La diarrea crónica dura al menos 4 semanas. Los síntomas de la diarrea crónica pueden ser continuos o pueden ir y venir.

Causas

La diarrea ocurre generalmente cuando el líquido no puede ser absorbido del contenido de su intestino, o cuando líquido adicional es secretado por las paredes de su intestino, causando heces acuosas.

Diarrea de corto plazo

La diarrea suele ser un síntoma de una infección intestinal (gastroenteritis), que puede ser causada por:

  • Virus. Ej. norovirus o rotavirus

  • Bacterias. Ej. Campylobacter, Clostridium difficile (C. difficile), Escherichia coli (E. coli), salmonella o shigella.  Estas bacterias pueden provenir de una intoxicación alimentaria.

  • Parásitos.Ej. Giardia intestinalis que causa la giardiasis

Otras posibles causas de diarrea de corto plazo son:

  • Sentimientos de ansiedad
  • Beber demasiado alcohol
  • Alergia a los alimentos
  • Apendicitis
  • Daño al revestimiento de los intestinos como resultado de la radioterapia
  • Intolerancias y sensibilidades alimentarias, que son problemas para digerir ciertos ingredientes o alimentos. Un ejemplo es la intolerancia a la lactosa, azúcar presente en la leche.

Medicamentos

La diarrea también puede ser un efecto secundario de un medicamento, incluyendo:

El prospecto de información del paciente que acompaña a su medicamento debe indicar si la diarrea es un posible efecto secundario.

Diarrea a largo plazo (crónica)

Las condiciones que pueden causar diarrea persistente incluyen:

  • Síndrome del intestino irritable - una condición que afecta las funciones normales del intestino.

  • Enfermedad inflamatoria del intestino - condiciones que causan que el intestino se inflame, como la enfermedad de Crohn y la colitis ulcerosa.

  • Enfermedad celíaca - una afección digestiva donde usted tiene una reacción adversa al gluten

  • Malabsorción de ácido biliar - donde la bilis producida por el hígado se acumula en el sistema digestivo.

  • Pancreatitis crónica - inflamación del páncreas

  • Enfermedad diverticular - donde se desarrollan pequeñas protuberancias o bolsas en el revestimiento del intestino

  • Cáncer de intestino - puede causar diarrea y sangre en las heces

  • La diarrea persistente puede también ocurrir después de la cirugía del estómago, tal como una gastrectomía.

Cuáles son las complicaciones de la diarrea?

Deshidración

La diarrea puede causar deshidratación, lo que significa que su cuerpo carece de suficiente líquido y electrolitos para funcionar correctamente.

Los síntomas de deshidratación en adultos pueden incluir:

  • Sed
  • Orinar menos de lo habitual
  • Sensación de cansancio
  • Orina de color oscuro
  • Boca seca
  • Disminución de la turgencia de la piel, lo que significa que cuando la piel se pellizca y se libera, la piel no se aplana de nuevo a la normalidad de inmediato
  • Ojos o mejillas hundidos
  • Mareos o desmayos

Los signos de deshidratación en bebés, niños pequeños y niños pequeños pueden incluir

  • Sed
  • Orinar menos de lo habitual, o no mojar pañales durante 3 horas o más
  • Falta de energía
  • Boca seca
  • Llorar sin lágrimas
  • Disminución de la turgencia de la piel
  • Ojos hundidos, mejillas o punto blando en el cráneo

Malabsorción

La diarrea puede causar malabsorción. Si las personas no absorben suficientes nutrientes de los alimentos que comen, pueden llegar a desnutrirse.

Ciertas afecciones que causan diarrea crónica -como infecciones, alergias e intolerancias alimenticias y ciertos problemas del tracto digestivo- también pueden causar malabsorción.

Los síntomas de malabsorción pueden incluir:

  • Distensión abdominal
  • Cambios en el apetito
  • Eliminación de gas
  • Evacuaciones sueltas, grasientas y malolientes
  • Pérdida de peso

Cuándo debo consultar a un médico por la diarrea?

Aunque generalmente no es dañina, la diarrea puede llegar a ser peligrosa o señalar un problema más serio.

Comuníquese con su médico si tiene:

  • Signos de deshidratación
  • Diarrea por más de 2 días, si es un adulto. Para los niños, comuníquese con el médico si dura más de 24 horas.
  • Dolor intenso en el abdomen o el recto (en adultos)
  • Fiebre de 102 F o 38.9 C grados o más
  • Heces que contienen sangre o pus
  • Heces negras

Si los niños tienen diarrea, los padres o cuidadores no deben dudar en llamar a un médico para que lo atienda oportunamente.

La diarrea puede ser especialmente peligrosa en recién nacidos y lactantes menores de un año.

Tratamiento

La mayoría de los casos de diarrea se curan por sí solos dentro de un par de días sin tratamiento.

Antibióticos

El tratamiento con antibióticos no se recomienda para la diarrea si la causa es desconocida.

La razones son varias:

  • No funcionará si la diarrea es causada por un virus
  • Puede causar efectos secundarios desagradables e incluso peligrosos para el enfermo.
  • Pueden llegar a ser menos eficaces en el tratamiento de condiciones más graves si se utilizan repetidamente para tratar afecciones leves

Los antibióticos se pueden recomendar si usted tiene diarrea severa y un tipo específico de bacterias se ha identificado como la causa.

También pueden utilizarse si usted tiene un problema de salud subyacente, como un sistema inmunológico debilitado.

Tratamiento para reemplazar fluidos

Es probable que su médico le aconseje reemplazar los líquidos y las sales. Para la mayoría de los adultos, eso significa beber agua, jugo o caldo.

Si beber líquidos le provoca vómito o causa más diarrea, su médico podría recomendarle líquidos a través de una vena en el brazo (por vía intravenosa).

El agua pura es una buena manera de reemplazar los líquidos, pero no contiene las sales y los electrolitos - minerales como el sodio y el potasio - que usted necesita para mantener las corrientes eléctricas que mantienen su corazón latiendo.

Usted puede ayudar a mantener sus niveles de electrolitos bebiendo jugos de frutas para reponer el potasio o tomando sopas para reponer el sodio.  

Ciertos jugos de frutas, como el jugo de manzana, pueden empeorar la diarrea.

Para los niños, pregunte a su médico sobre el uso de una solución de rehidratación oral, como Pedialyte, para prevenir la deshidratación o reemplazar líquidos perdidos.

Ajustar los medicamentos que está tomando

Si su médico determina que un antibiótico causó la diarrea, su médico podría reducir su dosis o cambiar a otro medicamento.

Tratamiento de las condiciones subyacentes

Si su diarrea es causada por una condición más seria, tal como enfermedad inflamatoria del intestino, su médico deberá  dar tratamiento para  esa condición.

Usted podría ser referido a un especialista, como un gastroenterólogo, que puede ayudar a diseñar un plan de tratamiento para usted.

Medicamentos antidiarreicos

Los medicamentos antidiarreicos pueden ayudar a reducir la diarrea y acortar ligeramente el tiempo que dura. Sin embargo, generalmente no son necesarios.

Loperamida

Loperamida es la principal medicina antidiarreica utilizada, ya que se ha demostrado que es eficaz y causa pocos efectos secundarios.

La loperamida ralentiza los movimientos musculares en el intestino para que se absorba más agua de las heces. Esto hace que sus heces sean más firmes y  pasen con menos frecuencia.

Racecadotril

Una alternativa a la loperamida es un tipo diferente de medicamento antidiarreico llamado racecadotril, que funciona reduciendo la cantidad de agua producida por el intestino delgado.

La evidencia sugiere que este medicamento puede ser tan eficaz como la loperamida para el tratamiento de la diarrea.

Algunos medicamentos antidiarreicos se pueden comprar en una farmacia sin receta médica.

Consulte el folleto de información del paciente que acompaña al medicamento para saber si es adecuado para usted y qué dosis debe tomar.

Pregunte a su farmacéutico si tiene dudas.

No tome medicamentos antidiarreicos si hay sangre o moco en las heces o si tiene fiebre (temperatura alta).

En su lugar, debe comunicarse con su médico para obtener asesoramiento.

La mayoría de los medicamentos antidiarreicos no deben administrarse a los niños.

Racecadotril se puede utilizar en niños mayores de tres meses de edad si se combina con la rehidratación oral y las otras medidas mencionadas anteriormente, aunque no todos los médicos lo recomiendan.

Fuente

Diarrhea. U.S. National Library of Medicine

Definition and Facts for Diarrhea. NIDDK

Diarrhoea. NHS

Diarrhea. Mayo Clinic