Qué es la difteria?

La difteria es una infección bacteriana potencialmente mortal que afecta principalmente a la nariz y la garganta y a veces la piel.

La difteria es altamente contagiosa. Es provocada por una bacteria llamada Corynebacterium diphtheriae.

La infección se adquiere generalmente después de estar en contacto cercano o prolongado con alguien que tiene la condición o está portando la infección.

Las bacterias producen toxinas que provocan el desarrollo de una  membrana gruesa y gris que cubre la garganta y las amígdalas y que puede conducir a la asfixia.

Otras complicaciones peligrosas incluyen parálisis e insuficiencia cardíaca si las toxinas se extienden por todo el cuerpo.

En etapas avanzadas, la difteria puede dañar el corazón, riñones y sistema nervioso.

Incluso con el tratamiento, la difteria puede ser mortal - hasta el 10 por ciento de las personas que tienen la difteria mueren de ella.

La mortalidad es más alta en  niños menores de 15 años.

Hay medicamentos disponibles para tratar la difteria.

Causa

La difteria es una infección causada por la bacteria Corynebacterium diphtheriae.

La difteria se transmite de persona a persona, generalmente a través de gotitas respiratorias, como toser o estornudar.

En raras ocasiones, las personas pueden enfermarse al tocarse lesiones abiertas  o ropa que tocó las lesiones de alguien enfermo con difteria.

Una persona también puede contraer la difteria entrando en contacto con un objeto, como un juguete, que esta contaminado con la bacteria causante de la difteria.

Síntomas

Los signos y síntomas de la difteria por lo general comienzan entre dos y cinco días después de que una persona se infecta y puede incluir:

Una membrana gruesa y gris que cubre la garganta y las amígdalas

Dolor de garganta y ronquera

Ganglios linfáticos agrandados en el cuello

Dificultad para respirar o respiración rápida

Secreción nasal

Fiebre y escalofríos

Malestar

En algunas personas, la infección causada por bacterias causantes de la difteria sólo provoca una enfermedad leve, o no presenta signos y síntomas obvios.

Las personas infectadas que siguen sin saber de su enfermedad son conocidas como portadoras, ya que pueden propagar la infección sin estar enfermas.

Difteria de la piel (cutánea)

Un segundo tipo de difteria puede afectar la piel, causando el típico dolor, enrojecimiento e hinchazón asociados con otras infecciones bacterianas de la piel.

Las úlceras cubiertas por una membrana gris también pueden desarrollarse en la difteria cutánea.

Aunque es más común en los climas tropicales, la difteria cutánea también ocurre en otros países, particularmente entre las personas con mala higiene que viven en condiciones de hacinamiento.

Complicaciones

Problemas respiratorios

Las bacterias que causan difteria producen  una toxina que daña el tejido en el área inmediata de la infección - por lo general, la nariz y la garganta.

En ese sitio, la infección produce una membrana dura de color gris compuesta de células muertas, bacterias y otras sustancias.

Esta membrana puede obstruir la respiración.

Daño al corazón

La toxina diftérica puede propagarse por el torrente sanguíneo y dañar otros tejidos del cuerpo, como el músculo cardíaco, causando complicaciones como la inflamación del músculo cardíaco (miocarditis).

El daño cardiaco por miocarditis puede ser leve, presentándose como anomalías menores en un electrocardiograma, o graves, lo que lleva a insuficiencia cardíaca congestiva y muerte súbita.

Daño a los nervios

La toxina también puede causar daño a los nervios.

Los objetivos típicos son los nervios de la garganta, donde la mala conducción nerviosa puede causar dificultad para tragar.

Los nervios de los brazos y las piernas también pueden inflamarse, causando debilidad muscular.

Si la toxina C. diphtheria daña los nervios que ayudan a controlar los músculos utilizados en la respiración, estos músculos pueden paralizarse.

La respiración puede entonces ser imposible sin un respirador u otro dispositivo para ayudar con la respiración.

Tratamiento

Si se sospecha de difteria, se le admitirá inmediatamente en una sala de aislamiento en el hospital para detener la propagación de la infección a otras personas.

Si la membrana gris-blanca está dificultando la respiración, se eliminará una parte o la totalidad.

Una infección diftérica se trata mediante dos tipos de medicamentos:

Antibióticos para matar la bacteria de la difteria. Se utiliza la penicilina o la eritromicina para el tratamiento de la difteria.

Antitoxinas diftérica para neutralizar los efectos de la toxina producida por la bacteria.

La mayoría de las personas que tienen difteria requieren un curso de 14 días de antibióticos.

Después de este tiempo, harán pruebas para averiguar si todas las bacterias han desaparecido.

Si las bacterias de la difteria siguen presentes, es posible que deba seguir tomando antibióticos durante otros 10 días.

Una vez que haya completado el tratamiento, no será infeccioso para otras personas.

Sin embargo, no podrá salir de la sala de aislamiento hasta que las pruebas muestren que está completamente libre de infección.

El enfermo debe recibir la vacuna contra la difteria después de haber sido tratado, porque tener la difteria no siempre le impide contraer la infección nuevamente.

Difteria cutánea

La difteria cutánea es la difteria que afecta a la piel más que a la garganta.

Se trata por lavado a fondo las heridas infectadas con jabón y agua.

Usted será examinado dos semanas más tarde para asegurarse de que todas las bacterias han desaparecido.

Prueba y tratamiento de contactos cercanos

Cualquier persona que haya tenido contacto cercano con el enfermo, como miembros de la familia o del hogar, los visitantes y cualquier persona que haya besado o tuvo sexo con el enfermo, debe visitar a su médico inmediatamente para detectar signos de difteria.

La prueba de la difteria implica tomar una muestra de células de la nariz para probar la bacteria diftérica.

A los contactos cercanos del enfermo les serán recetados antibióticos.

Es muy importante que terminen todo el plan de tratamiento.

Si es necesario, también se les dará una dosis de refuerzo de la vacuna contra la difteria.

Cualquier trabajador de la salud que ha cuidado a alguien con difteria puede también necesitar ser investigado y tratado.

El riesgo de contraer la difteria de los compañeros de trabajo o amigos de la escuela es muy bajo.

Vacunación

Todos los niños deben ser vacunados contra la difteria como parte del programa rutinario de vacunación infantil.

Los adultos deben considerar aplicarse una vacuna de refuerzo cuando viajan a partes del mundo donde la difteria esta extendida.

Fuente