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Que es la esclerosis multiple?

 

Introducción

La esclerosis múltiple es la enfermedad neurológica discapacitante más común entre los adultos jóvenes.

Aparece con más frecuencia en personas con las edades entre 20 y 40 años. Sin embargo, también puede afectar a niños y personas mayores.

El curso de la esclerosis multiple es imprevisible. Un pequeño número de aquellos con esta enfermedad tendrá una evolución leve con poca o ninguna discapacidad, mientras que un grupo más pequeño padecerá una enfermedad de empeoramiento constante que lleva a un aumento de la discapacidad con el tiempo.

La mayoría de las personas con esclerosis múltiple tendrán períodos cortos con síntomas seguidos por períodos largos de alivio relativo, con recuperación parcial o total. No hay manera de predecir, al comienzo, cómo evolucionará la enfermedad de una persona.

Los investigadores han pasado décadas tratando de comprender por qué algunas personas contraen esclerosis múltiple y otras no, y por qué algunas personas con esta enfermedad tienen síntomas que evolucionan rápidamente y otros no.

Nuevos tratamientos pueden reducir la discapacidad a largo plazo de muchas personas con esclerosis múltiple.Sin embargo, aún no hay una cura o manera clara de prevenir que se contraiga esta enfermedad.

Qué es la esclerosis múltiple?

La esclerosis múltiple es una enfermedad neuroinflamatoria que afecta a la mielina, una sustancia que forma la membrana (llamada vaina de mielina) que envuelve a las fibras nerviosas (axones). Los axones mielinizados comúnmente se denominan materia blanca.

Los investigadores han aprendido que la esclerosis múltiple también daña a los cuerpos celulares nerviosos, que se encuentran en la materia gris del cerebro, al igual que a los axones en el cerebro, la médula espinal, y el nervio óptico (el nervio que transmite la información visual del ojo al cerebro). A medida que evoluciona la enfermedad, la corteza cerebral se encoge (atrofia cortical).

Los términos esclerosis múltiple se refieren a las áreas distintivas de tejido cicatrizal (esclerosis o placas) que se ven en la materia blanca de las personas que la padecen.

Las placas pueden ser tan pequeñas como una cabeza de alfiler o tan grandes como una pelota de golf.

Los médicos pueden ver estas áreas examinando el cerebro y la médula espinal usando un tipo de escáner cerebral que produce imágenes de resonancia magnética (IRM).

Aunque a veces la esclerosis múltiple causa discapacidad severa, raramente es fatal y la mayoría de las personas con esta enfermedad tienen una expectativa de vida normal.

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De qué están hechas las placas y porqué se desarrollan?

Las placas, o lesiones, son el resultado de un proceso inflamatorio en el cerebro que causa que las células del sistema inmunitario ataquen a la mielina. La vaina de mielina ayuda a acelerar los impulsos nerviosos que viajan dentro del  sistema nervioso.

Los axones también están dañados en la esclerosis múltiple, aunque no tan extensamente, o tan tempranamente en la enfermedad, como la mielina.

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Bajo circunstancias normales, las células del sistema inmunitario viajan hacia y desde el cerebro patrullando en busca de agentes infecciosos (virus, por ejemplo) o células enfermas. Esta es la función de “vigilancia" del sistema inmunitario.

Las células de vigilancia no entrarán en acción a menos que reconozcan a un agente infeccioso o células enfermas. Cuando lo hacen, producen sustancias para detener al agente infeccioso. Si encuentran células enfermas, las matan directamente o limpian el área moribunda y producen sustancias que promueven la curación y la reparación de las células restantes.

Los investigadores han observado que las células inmunitarias se comportan de manera diferente en los cerebros de las personas con esclerosis múltiple.

Se vuelven activas y atacan a lo que pareciera ser mielina sana. No es claro qué desencadena este ataque.

Esta enfermedad es uno de los muchos trastornos autoinmunes, como la artritis reumatoide y el lupus, en el cual el sistema inmunitario erróneamente ataca el tejido sano de las personas a diferencia de realizar su papel normal de ataque de invasores extraños como virus y bacterias.

Cualquiera sea la razón, durante estos períodos de actividad del sistema inmunitario, la mayor parte de la mielina dentro del área afectada está dañada o destruida.Los axones también pueden estar dañados.

Los síntomas de esclerosis múltiple dependen de la severidad de la reacción inmunitaria al igual que de la ubicación y el alcance de las placas, que primariamente aparecen en:

  • El tallo cerebral
  • El cerebelo
  • La médula espinal
  • Los nervios ópticos
  • La materia blanca del cerebro alrededor de los ventrículos cerebrales (espacios llenos de líquido dentro del cerebro).

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Fuente

Geosalud, 16 de setiembre del 2014

 

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