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Contaminantes comunes en el aire

Los seis contaminantes del aire más comunes son:

  1. La contaminación por partículas o  materia particulada
  2. El ozono a nivel del suelo
  3. Monóxido de carbono
  4. Óxidos de azufre
  5. Óxidos de nitrógeno
  6. Plomo. 

Estos contaminantes pueden perjudicar la salud y el medio ambiente y causar daños a la propiedad. 

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De los seis contaminantes, la contaminación por partículas y el ozono a nivel del suelo son las amenazas para la salud que más se han extendido.

Ozono a nivel del suelo : la capa de ozono "malo" no se emite directamente al aire, sino que es creada por reacciones químicas entre óxidos de nitrógeno (NOx) y compuestos orgánicos volátiles (COV) en presencia de luz solar. 

Las emisiones de instalaciones industriales y centrales eléctricas, tubos de escape de vehículos de motor, los vapores de la gasolina y los solventes químicos son algunas de las principales fuentes de emisiones de NOx y COV.

Material Particulado: "El material particulado", también conocido como la contaminación por partículas o PM, es una mezcla compleja de partículas extremadamente pequeñas y gotas líquidas. 

La contaminación por partículas se compone de un número de componentes, incluyendo los ácidos (tales como los nitratos y sulfatos), productos químicos orgánicos, metales, y las partículas de suelo o polvo.

El tamaño de las partículas está directamente relacionado con su potencial de causar problemas de salud.

Existe preocupación por las partículas que tienen 10 micrómetros de diámetro o menos, porque esas son las partículas que pasan a través de la garganta y la nariz y entran en los pulmones.

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Una vez inhaladas, estas partículas pueden afectar el corazón y los pulmones y causar efectos graves para la salud. Se agrupan en dos categorías:

  • Partículas respirables secundarias: tales como las que se encuentran cerca de las carreteras y las industrias, son más grandes que 2.5 micrómetros y más pequeñas que 10 micrómetros de diámetro.
  • Partículas finas: tales como las que se encuentran en el humo y la neblina, son de 2,5 micrómetros de diámetro y más pequeñas. Estas partículas pueden ser emitidas directamente de fuentes tales como los incendios forestales, o se pueden formar cuando los gases emitidos por plantas de energía, las industrias y los automóviles reaccionan en el aire.

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Monóxido de carbono: El monóxido de carbono (CO) es un gas incoloro e inodoro emitido por procesos de combustión. Particularmente en las zonas urbanas, la mayoría de las emisiones de CO en el aire ambiental provienen de fuentes móviles. 

El CO puede causar efectos nocivos en la salud mediante la reducción del suministro de oxígeno a los órganos del cuerpo (como el corazón y el cerebro) y los tejidos. A niveles muy altos, el CO puede causar la muerte.

Óxidos de nitrógeno: el dióxido de nitrógeno (NO2) es parte de un grupo de gases altamente reactivos conocidos como "óxidos de nitrógeno (NOx)." Otros óxidos de nitrógeno incluyen al ácido nitroso y ácido nítrico. 

El dióxido de nitrógeno (NO2) se forma rápidamente de las emisiones de los automóviles, camiones y autobuses, centrales eléctricas, y equipos fuera de carretera. 

Además de contribuir a la formación de ozono troposférico y la contaminación de partículas finas, el NO2 se vincula con una serie de efectos adversos en el sistema respiratorio.

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Dióxido de azufre: El dióxido de azufre (SO2) es parte de un grupo de gases altamente reactivos conocidos como óxidos de súlfuro.

 Las principales fuentes de emisiones de SO2 provienen de la combustión de combustibles fósiles en las centrales eléctricas (73%) y otras instalaciones industriales (20%  óxidos de azufre. ). Las fuentes más pequeñas de las emisiones de SO2 son los procesos industriales como la extracción de metales a partir de minerales, y la quema de combustibles con alto contenido de azufre por las locomotoras y barcos grandes.

El SO2 se vincula con una serie de efectos adversos en el sistema respiratorio.

Plomo: El plomo (Pb) es un metal que se encuentra naturalmente en el ambiente, así como en productos manufacturados.

Las principales fuentes de emisiones de plomo han sido de los combustibles en los vehículos de motor en carretera (como automóviles y camiones) y fuentes industriales. 

Hoy en día, los más altos niveles de plomo en el aire se encuentran generalmente cerca de fundiciones de plomo. Las principales fuentes de emisiones de plomo al aire hoy en día son el mineral y el procesamiento de metales y con motores de pistón de aeronaves que operan con gasolina con plomo para aviación.

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Autor: Dr. Carlos Muñoz Retana


​Actualizado: 28 de Agosto, 2018

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